Un rappel que la Dame de fer était la plus forte lorsqu'elle a compromis

RIEN dans la carrière ministérielle de Geoffrey Howe n'est devenu comme lui de le quitter. Frappé et humilié une fois de plus par Margaret Thatcher, il a démissionné de son poste de vice-premier ministre et – comme l'a dit un collègue plus tard – «a brandi la dague de Brutus» en la fustigeant à la Chambre des communes. Critiquant sa position d'ici là nettement eurosceptique pour avoir sapé les négociations britanniques sur le mécanisme de taux de change, il a fait valoir: «C'est un peu comme envoyer nos batteurs d'ouverture au pli uniquement pour qu'ils découvrent qu'avant la première boule, leurs chauves-souris ont été cassées par le capitaine de l'équipe. "" Le moment est venu ", a-t-il conclu" pour que d'autres réfléchissent à leur propre réponse au tragique conflit de loyauté avec lequel j'ai moi-même lutté peut-être trop longtemps. "Ils l'ont fait: neuf jours plus tard, en novembre Le 22 1990, elle était partie.

M. Howe, décédé hier à 88 ans, a attribué plus tard l'acrimonie de son départ à la proximité professionnelle que lui et Thatcher avaient connue autrefois: "plus le lien d'origine était étroit, plus la durée de vie du partenariat est longue, plus la rupture finale est dramatique, »Il a écrit sur son exaspération et celle des autres. En effet, la rupture de la relation entre cette ancienne avocate et députée d'East Surrey et son Premier ministre dément une des affirmations les plus persistantes concernant sa fonction de premier ministre: qu'elle dominait la politique britannique simplement par son intransigeance.

La réalité, étouffée par les mythes propagés à la fois par les partisans de Thatcher et par ses opposants de gauche, est que le Premier ministre était plus étouffant qu’elle n’était apparue. Une nouvelle biographie définitive de Charles Moore, dont le deuxième volume a été publié cette semaine, nous le rappelle. Elle a soutenu British Leyland, un constructeur automobile défaillant. Elle a «gagné» la grève des mineurs de charbon en plaquant avec soin et non en refusant de bouger. Tout en demeurant publiquement ferme sur le républicanisme irlandais, elle a autorisé les relations de retour avec l'IRA. Elle a réduit les contributions de la Grande-Bretagne à Bruxelles en donnant du terrain dans d’autres domaines.

Le fait que M. Howe ait joué un rôle si important dans sa fonction de premier ministre – en tant que chancelière au moment de son discours «vous vous tournez si vous voulez» et secrétaire aux affaires étrangères lors de la négociation des rabais – est le corollaire de cette réalité parfois plus douce. M. Howe a peut-être présidé sa révolution monétariste au début des années 1980, mais, comme le dit M. Moore, il l'a fait «de manière discrète, ce qui a aidé à convaincre les électeurs que ce n'était pas un projet messianique, mais du bon sens». ce qu'il a fait a été moins une rupture nette avec l'ordre d'avant 1979 qu'une intensification des politiques introduites pour la première fois par les travaillistes pour réduire la masse monétaire. Et peu de temps après son refus de «tourner» en 1981, elle et M. Howe l'ont fait (en fait) en réduisant les taux d'intérêt.

Avec ses grosses bajoues et ses paupières à capuchon, M. Howe a découpé une silhouette irénique, douce, voire légèrement malheureuse. Denis Healey, un ancien chancelier du parti travailliste décédé la semaine dernière, a comparé son attaque contre le budget de 1978 au fait qu'il était «sauvé par un mouton mort» (il a ensuite été dit que Mme Howe avait écrit les barbes les plus pointues dans son discours de démission de 1990). Repérant M. Howe portant une veste de dîner, Alan Clark, un député conservateur et diariste espiègle, lui a un jour demandé trois dollars de pétillant et a informé Thatcher: «Le maître d'hôtel veut savoir ce que vous aimeriez boire.» Elle s'est jointe à la moquerie. ; de plus en plus au fur et à mesure que son charme de ministre des Affaires étrangères de 1983 se prolongeait. À propos d'un séminaire à Checkers sur l'Union soviétique, M. Moore écrit: «Une personne dont l'avis n'a pas été demandé était le pauvre Geoffrey Howe. Lorsqu'il fit mine de parler, Mme Thatcher le devança: «Ne t'inquiète pas, Geoffrey. Nous savons exactement ce que vous allez dire. »» Elle a divisé les conservateurs en «mouillés» (modérés mauviettes) et «secs» (vrais croyants) et semble, en fin de compte, l'avoir considéré comme un humide – «l'un de nous », Mais moins que Keith Joseph, Norman Tebbit ou Nigel Lawson, son successeur chancelier.

Leur relation s'est détériorée alors que sa réticence à faire des compromis dans l'intérêt du compromis s'est transformée en quelque chose de plus fragile: un refus de tout compromis. M. Howe a brisé sa réticence à ostraciser l'Afrique du Sud de l'époque de l'apartheid et, en particulier, son hostilité croissante au projet européen. Elle l'a humilié en le rétrogradant à la tête de la Chambre des communes en 1989 et l'a consterné par une attaque sans diplomatie contre les ambitions intégrationnistes de Jacques Delors, alors président de la Commission européenne, le 30 octobre 1990 («non, non, non! beugla la Chambre des communes). Dans son autobiographie, John Major décrit la dernière réunion du cabinet avant la démission de M. Howe: «Lorsqu'il baissa les yeux sur la longue table du cabinet, elle le regarda. Quand elle a baissé la tête pour lire ses notes, il a levé les yeux. Le langage corporel a tout dit. Ce traitement d'un collègue de haut niveau était embarrassant pour l'ensemble du cabinet. »

Et ainsi vint la dramatique «rupture finale», comme il le dit, et l'un des discours de Westminster les plus inattendus de la mémoire vivante. Tel était le respect qu'il avait suscité auprès de ses collègues députés et ministres que les commentaires de M. Howe ont incontestablement catalysé la chute de Thatcher. C'était sa flexibilité stratégique, incarnée par sa manière calme, qui l'avait gardée au 10 Downing Street pendant 11 ans et son inflexibilité, incarnée par son aliénation et son départ, qui l'avaient terrassée. Il mérite donc sa place dans l’histoire: comme cheville ouvrière de l’ascension et de la chute du thatchérisme. Mais sa carrière a également une incidence directe sur le présent politique britannique. En regardant, en tant que membre du personnel du Département de la recherche conservatrice, tout au long de la chute de la Dame de fer était David Cameron. Bien qu'il soit un Thatcherite, il a été horrifié par sa dépréciation de son ministre des Affaires étrangères et s'est retrouvé avec la conviction que les premiers ministres qui tentent de continuer «indéfiniment» au pouvoir perdent éventuellement leurs billes. C'est ainsi que l'actuel Premier ministre, malgré toutes ses faiblesses, essaie rarement de microgérer ses ministres et s'est engagé à quitter ses fonctions avant les prochaines élections. Décrivant M. Howe hier comme «un héros silencieux», M. Cameron le pensait.

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