J’AI MANQUÉ le discours final de Nicola Sturgeon à la conférence du Parti national écossais (SNP) à Aberdeen aujourd’hui (je me mêlais aux jeunes médecins lors de leur manifestation à Londres; dont plus bientôt). Mais en examinant son contenu – et la conférence qui l'a précédée – je me retrouve avec une impression écrasante d'hésitation triomphante.

Triomphant parce que chaque intervention majeure au cours de la conférence du SNP a commencé par une entrave aux succès organisationnels considérables du parti. Dans le discours avec lequel elle l’a ouvert jeudi, la première ministre a annoncé que le nombre de membres du SNP avait atteint un nouveau sommet: d’environ 25 000 avant le référendum sur l’indépendance de l’année dernière à plus de 114 000. Aujourd'hui, elle a réitéré le chiffre et guidé les délégués à travers leur domination politique de la politique écossaise: «Le cœur du SNP est l'Écosse!», A-t-elle proclamé, ajoutant: «Les gens ne se sont pas contentés de voter SNP. Ils l'ont fait avec enthousiasme. Ils se sentaient bien à ce sujet. "

Accompagnant cela était une généreuse dose de jubilation de l'état du Parti travailliste. L’élection de Jeremy Corbyn à la tête du parti avait suscité l’attente que l’opposition rongerait la base des nationalistes de gauche. Mais les sondages de YouGov publiés avant la conférence du SNP suggèrent le contraire. Dans le but de consolider cela, Mme Sturgeon a annoncé que ses députés à Westminster s'opposeraient à toute implication militaire britannique en Syrie lors du prochain vote sur la question (les travaillistes restent dans une confusion sur le sujet).

Mais il y avait aussi de l'hésitation. C'était implicite, caché derrière tout le fanfaron. Jeudi, le premier ministre avait gardé la porte ouverte à un second référendum sur l'indépendance, mais a confirmé que cela ne se produirait que si l'opinion publique allait de façon spectaculaire dans cette direction; même si le SNP remporte un troisième mandat à la tête du gouvernement écossais lors des élections de mai prochain. Cela déçoit certains membres de son parti: lors de la conférence, au moins un membre avait démissionné immédiatement après l'annonce. Plus décourageant pour Mme Sturgeon, cela déplace l'attention sur le record national du SNP qui, comme je le soutiens dans ma chronique de cette semaine (collé ci-dessous) —est pauvre.

Elle a affirmé le contraire, bien sûr. Le premier ministre a salué les cadeaux de la classe moyenne (les enfants des dirigeants pétroliers d'Aberdeen reçoivent leurs études universitaires sur l'État; ceux des banquiers londoniens doivent payer les leurs) qui ont contribué à consolider le soutien de son parti dans la banlieue d'Écosse. Elle a cité de manière sélective les statistiques de performance du secteur public. Mais même en négligeant cela, pour un parti qui est au gouvernement depuis presque deux mandats complets, la liste des «réalisations» était étonnamment modeste. Une force politique aussi dominante que le SNP a-t-elle déjà cherché un troisième mandat avec un record aussi dérisoire?

De plus, Mme Sturgeon a trop protesté. Sur le dossier du SNP, elle était incontestablement défensive. "Je ne vous demanderai pas de voter SNP – ou de me réélire en tant que votre premier ministre – simplement parce que l'opposition n'est pas à la hauteur", a-t-elle insisté, après une longue partie du discours prononcée contre les autres partis. «Les autres partis disent qu'ils veulent lutter contre les élections dans notre dossier», a-t-elle ajouté: «Eh bien, je dis,« bien »- parce que moi aussi.» Tout cela ressemble à un virage que Mme Sturgeon sait que son parti doit prendre… loin de la lutte pour l'indépendance et vers la compétence quotidienne – mais par laquelle elle et lui se sentent sans inspiration. Les deux semblent plus enthousiastes à propos de l'obtention et de la possession du pouvoir que de son emploi. Prouvant peut-être ce point, il est rapidement apparu qu’au moins une des rares annonces politiques mineures dans le discours du premier ministre (augmentation des allocations aux soignants) avait été retirée des très conservateurs écossais à qui le premier ministre avait adressé certaines de ses critiques les plus dures.

En tant que telle, la conférence du SNP lève le rideau sur une nouvelle période pour le SNP, une période au cours de laquelle une partie de ses énormes membres pourrait devenir agitée, dans laquelle le projecteur tombe une fois de plus sur son bilan mitigé d'amélioration de la vie quotidienne des Écossais et des questions sont posées sur l'écart entre la rhétorique de gauche du parti et son petit conservatisme au pouvoir. Surtout, ce record est défini par la nécessité d'attendre: pour maintenir l'élan de l'événement «une fois par génération» de l'année dernière (comme l'a dit à l'époque Mme Sturgeon) pendant – sinon une génération entière – à encore quelques années. Un parti construit sur la quête passionnante de la liberté doit boucler, attendre son heure et gouverner. «Si je me présente ici pour me faire réélire dans cinq ans, je veux être jugé sur les progrès que nous faisons», a conclu le premier ministre. Telle est la domination du SNP sur la politique écossaise que l'hypothèse mérite d'être prise au sérieux. Par elle et sa fête, surtout.

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Dans l'ombre de Cawdor

L'autocratie douce de l'Écosse nationaliste

Les CROFTERS dans les Highlands écossais vivent à plusieurs kilomètres les uns des autres, mais ils sont néanmoins une tribu. À Dingwall Mart – un centre pour le commerce du bétail depuis l'époque où l'homme et la bête voyageaient à pied le long des anciennes routes conduites – les dos sont giflés, les mains battues par les intempéries saisies et les proches interrogés. Le commissaire-priseur, lançant des offres alors que chaque lot de vaches ou de taureaux est rassemblé dans l'enclos, connaît tout le monde à vue. La plupart des gens ici ont hérité de leurs terres et de leurs tenures, explique Roddy, qui élève des shorthorns et des limousins ​​(«limmers») dans sa croft près de Brora. "Nous faisons les choses à notre façon."

C'est donc avec consternation que les crofters ont appris en 2012 que le gouvernement d'Édimbourg nommerait le premier chef de la nouvelle commission Crofting plutôt que de laisser leurs représentants choisir. Tavish Scott, un membre de l'opposition au Parlement écossais, a parlé d'un «test des culottes sautées», accusant le gouvernement du Parti national écossais (SNP) de politiser l'organisme qui supervise l'attribution des terres à cultiver. Effectivement, les crofters ont trouvé Susan Walker, le choix SNP, trop obéissante à Holyrood. Face à un vote de défiance, elle a démissionné en mai.

La saga reflète une histoire plus large. Même si le SNP prêche la liberté, la déconcentration et le pluralisme en Grande-Bretagne, en Écosse, il accumule le pouvoir, marquant les différences régionales, resserrant le contrôle de l'État et marginalisant les critiques. On ne le saurait jamais par son message de gauche libéral lors de sa conférence annuelle à partir du 15 octobre. Cette rhétorique a contribué à donner au parti sa domination politique (il détient 56 des 59 sièges de l’Écosse à Westminster et une majorité au Parlement écossais qui pourrait augmenter l’année prochaine).

Observer le secteur public de l’Écosse, c’est assister à la panique du contrôle du SNP. Là où les conseils dominaient autrefois, les ministres du SNP supervisent les hôpitaux, les services de police, les agences de développement régional, les services d'incendie et même les niveaux d'imposition locaux. COSLA, l'organisme représentatif des autorités locales, appelle l'Écosse «le pays le plus centralisé d'Europe». À Inverness, la salle de lutte contre les incendies a été fermée. La gendarmerie, responsable d'une zone de la taille de la Belgique, s'en va également. Le SNP a concentré ses réductions sur les services locaux de première ligne (les conseils écossais sont deux fois plus endettés par habitant que les conseils anglais et gallois, malgré le financement disproportionné du pays). Depuis le centre, il a distribué des cadeaux universels somptueux tels que l'enseignement universitaire gratuit, les prescriptions médicales et les soins aux personnes âgées.

Le gouvernement SNP a étendu sa portée dans les domaines non fiscaux. Une proposition permet aux ministres de forcer les propriétaires fonciers qu'ils n'aiment pas vendre. Les agents de police peuvent patrouiller avec des armes à feu dans les colonies endormies des Highlands et utiliser plus que jamais les pouvoirs de stopper et de fouiller. À partir de l'année prochaine, chaque enfant écossais doit avoir un tuteur légal. Un registre national d'identification orwellien est en préparation. Des ministres, des universitaires sceptiques au pilori, des fonctionnaires, des journalistes et des juges, donnent des ordres aux conseillers et, dit-on, tyrannisent les entreprises et les organismes bénévoles. Une discipline rigide règne au sein du SNP: des dissidents éminents sont évincés, tandis que les patrons réprimandent rarement les militants en ligne du parti pour avoir abusé des hérétiques et colporté des théories du complot.

Sans surprise, le résultat est un gouvernement médiocre. Les recettes fiscales gaspillées sur les cadeaux «gratuits» de la classe moyenne, combinées au rejet arrogant des réformes de décentralisation du secteur public en Angleterre, ont vu les listes d'attente des hôpitaux s'allonger. Les taux d'alphabétisation diminuent tandis que la taille des classes augmente. Moins d'Écossais issus de familles pauvres vont à l'université que leurs équivalents anglais, et l'écart se creuse. En août, la Commission européenne a suspendu les paiements de développement régional en raison de doutes quant à la capacité d’Édimbourg à dépenser judicieusement cet argent.

Pourtant, l'opposition est faible. C'est en partie sa faute; Les travaillistes et les conservateurs ont longtemps ignoré l'Écosse, malgré les récentes tentatives pour y remédier. La prééminence du SNP, renforcée par une vague de soutien après l'échec de son référendum sécessionniste l'année dernière, met de côté les alternatives. Le parti domine une législature qui n'a pas de chambre haute et fournit son président, ses membres ayant défié une convention qui aurait vu un représentant du Parti travailliste prendre le poste. Les comités d'examen sont principalement entre les mains du SNP – et cela se voit. L’année dernière, la commission des pétitions publiques a rejeté une proposition de plébiscite indépendant sur l’indépendance des îles extérieures de l’Écosse (largement unionistes). Quatre des quotidiens du pays ont soutenu le parti lors des élections générales de mai; un seul a soutenu un autre parti.

Une ambition qui saute aux yeux

Ironiquement, la sous-performance du gouvernement écossais repose précisément sur la formule qui le rend dominant. Les groupes d'intérêts spéciaux se laissent aller, les dépenses populistes sont protégées, les services ne sont pas réformés par crainte de se faire des ennemis, des changements favorables aux tabloïdes sont adoptés et un «autre» (les Anglais, représentés par Westminster) est pointé du doigt pour chaque échec ou déception. La douce autocratie du SNP en Écosse est le fil conducteur du tartan distinctif du parti: documents universels, posture de gauche, agitation mélodramatique du drapeau et conservatisme structurel. Cela équivaut à un style de gouvernement plus proche des péronistes argentins que des sociaux-démocrates réformistes scandinaves auxquels les politiciens du SNP se comparent de manière flatteuse.

Poussez les types SNP et ils retombent sur l'indépendance. Une Écosse libre, disent-ils, peut améliorer les services publics, expérimenter et laisser fleurir mille fleurs. Pour l'instant, le pays doit être solidaire. Bagehot ne doute pas de la bonne foi des milliers de personnes qui ont fait campagne pour le parti, encore moins des millions de personnes qui ont voté pour lui. Pourtant, il ne peut que constater qu'un gouvernement centralisé, une uniformité et une unité strictes par-dessus tout fonctionnent bien pour le SNP. Un contrôle strict au nom de la séparation en a fait l'une des forces politiques les plus performantes de l'Occident. En visitant les Highlands, où Édimbourg semble aussi imposant et aussi éloigné que Londres, une pensée me vient à l'esprit: c'est moins que le SNP est pro-indépendant que que la lutte pour l'indépendance est pro-SNP.

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